Bambi: La esperanza de Inhibitec contra la psoriasis

La empresa cántabra investiga el traslado a los humanos de un anticuerpo eficaz en los ratones

A pesar de que la psoriasis es una enfermedad frecuente en la población, aún no existe un tratamiento capaz de combatirla con eficacia. Por eso, varios científicos y empresarios decidieron crear el año pasado Inhibitec, una empresa dispuesta a encontrar el tratamiento biológico definitivo. Uno de sus fundadores, Ramón Merino, está estudiando, con su equipo de investigación, la humanización de ‘Bambi’, un anticuerpo producido en ratones que modifica el curso de esta patología en animales y que podría hacerlo también en humanos


Inhibir los mecanismos de activación de cualquier enfermedad es el sueño de muchos investigadores médicos. El mismo que persigue con su equipo Ramón Merino, un licenciado en Medicina que trabaja en el Departamento de Señalización Celular y Molecular del Instituto de Biomedicina y Biotecnología de Cantabria (IBBTEC).

El año pasado, Merino fundó, junto con otros socios, la primera empresa de base biotecnológica del OpenLab del IBBTEC con un objetivo claro: desarrollar un tratamiento biológico eficaz contra la psoriasis severa. Una enfermedad del sistema inmune que acelera el ciclo de vida de las células cutáneas y provoca su acumulación en los estratos superficiales de la piel, dando lugar a la aparición de escamas y manchas rojas que a menudo producen comezón (sensación corporal que obliga a rascarse) y, en ocasiones, también dolor.

La psoriasis afecta al 2% de la población mundial y su prevalencia es parecida en la región. En los casos más leves, se recurre a inmunosupresores en forma de cremas y pomadas, y en los más graves, se emplean tratamientos biológicos. Sin embargo, este tipo de terapia biológica no es, ni mucho menos, el remedio definitivo. Además de ser una opción muy costosa (en torno a 100.000 euros por paciente al año) solo el 30% de los afectados por psoriasis severa responde de manera positiva. Tampoco está libre de efectos secundarios. Aunque los avances científicos están sirviendo para perfeccionar el fármaco, todavía no se han logrado evitar totalmente los posibles efectos tóxicos que conlleva su consumo.

La doble funcionalidad de ‘Bambi’

Hace once años, Merino y su equipo investigador pusieron el foco en un anticuerpo producido en ratones denominado Bambi. La comunidad científica ya conocía la molécula y la había descrito en otros contextos, como en el ámbito de la biología de desarrollo, pero hasta ahora se desconocía el papel que desempeñaba en el sistema inmune. “Nosotros descubrimos que la molécula está implicada en la psoriasis y la artritis psoriásica”, explica Merino.

Rosalía Rodríguez examina una muestra en el laboratorio del Inhibitec

Gracias a este hallazgo, los investigadores cántabros comenzaron a dar los primeros pasos para buscar un tratamiento con una doble utilidad. Por un lado, actuar contra el “brazo inflamatorio” de la psoriasis y, por otro, generar mecanismos de protección. “Modulando Bambi, fuimos capaces de conseguir que una célula que, en principio iba a ser inflamatoria, pasase a ser una célula protectora que inhibía”, relata Ramón.

La humanización del tratamiento

El hecho de que Bambi sea un anticuerpo obtenido a partir de ratones implica que no puede aplicarse en humanos sin una previa adecuación. Desafortunadamente, este proceso no siempre se realiza con éxito. Aunque los anticuerpos se consigan humanizar, pueden acabar generando resistencias en el organismo y, al final, a los pacientes no les quedaría otra opción que suspender el tratamiento.

En estos momentos, Inhibitec está realizando los estudios de toxicología para demostrar que la molécula no es tóxica y los análisis previos a la humanización del anticuerpo. Unas labores de investigación que corren a cargo de su única empleada, por ahora, la bióloga Rosalía Rodríguez.

Ramón Merino, Jesús Merino y Gabriel Mesquida, fundadores de la empresa, advierten de la dificultad para saber cuándo estará disponible la molécula para someterla a ensayos clínicos en humanos, porque “el camino está plagado de minas”, pero se dan un plazo mínimo de tres años.

El futuro de la investigación

Las grandes farmacéuticas solían hacerse cargo del proceso completo de desarrollo de sus fármaco pero, con el paso del tiempo, han visto en las instituciones científicas una opción más rentable, ya que pueden establecer convenios de colaboración con ellas y nutrirse de sus investigaciones a un coste muy inferior al que originarían sus departamentos de investigación para producir una nueva medicina.

El laboratorio y las oficinas del Inhibitec están situadas en las instalaciones del IBBTEC, en el Parque Científico y Tecnológico de Cantabria.

Por ese motivo, cada vez son más los científicos que se adentran en el sector privado, donde se alían con socios que puedan financiar sus proyectos de investigación.

Merino cuenta con el apoyo de siete socios, entre ellos Jesús Merino, profesor de Inmunología de la Universidad de Cantabria; Gabriel Mesquida, ingeniero agrónomo y administrador único de la compañía; y Eduardo Quemada, gerente de PlantResponse, una empresa de biotecnología que ha captado más de 15 millones de dólares de capital riesgo corporativo y financiero.

A Inhibitec todavía le queda mucho camino por recorrer hasta que todos los organismos que han de dar el visto bueno antes del lanzamiento de un fármaco al mercado reconozcan la utilidad de Bambi. Si lo consiguen, habrán dado un paso muy importante en el tratamiento de una enfermedad que, por el momento, no parece muy dispuesta a doblegarse a los medicamentos existentes.                    

David Pérez

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